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Esa clásica imagen que todo el mundo usa para ilustrar la evolución es en realidad errónea



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La evolución explica cómo todos los seres vivos, incluidos nosotros, llegaron a existir. Sería fácil asumir que la evolución funciona añadiendo continuamente características a los organismos, aumentando constantemente su complejidad.



Algunos peces evolucionaron las patas y caminaron hacia la tierra. Algunos dinosaurios desarrollaron alas y comenzaron a volar. Otros desarrollaron úteros y comenzaron a dar a luz a crías vivas.



Sin embargo, esta es una de las ideas erróneas más predominantes y frustrantes sobre la evolución. Muchas ramas exitosas del árbol de la vida han permanecido simples, como las bacterias, o han reducido su complejidad, como los parásitos. Y lo están haciendo muy bien.

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en Nature Ecology and Evolution, comparamos los genomas completos de más de 100 organismos (en su mayoría animales), para estudiar cómo ha evolucionado el reino animal a nivel genético.




Nuestros resultados muestran que los orígenes de los principales grupos de animales, como el que comprende a los humanos, están vinculados no a la adición de nuevos genes sino a pérdidas masivas de genes.

El biólogo evolucionista Stephen Jay Gould fue uno de los más fuertes oponentes a la "marcha del progreso", la idea de que la evolución siempre resulta en una mayor complejidad. En su libro Full House (1996), Gould utiliza el modelo de la marcha de los borrachos.




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... en fin, continuemos

Un borracho sale de un bar en una estación de tren y camina torpemente de un lado a otro del andén, balanceándose entre el bar y las vías del tren. Si se le da tiempo suficiente, el borracho caerá en las vías y se quedará atascado allí.

El andén representa una escala de complejidad, el bar es el de menor complejidad y las vías el máximo. La vida surgió al salir del pub, con la mínima complejidad posible.




A veces tropieza al azar hacia las veredas (evolucionando de una manera que aumenta la complejidad) y otras veces hacia el pub (reduciendo la complejidad).

Ninguna opción es mejor que la otra. Mantenerse simple o reducir la complejidad puede ser mejor para la supervivencia que evolucionar con una mayor complejidad, dependiendo del entorno.


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Pero en algunos casos, los grupos de animales desarrollan características complejas que son intrínsecas a la forma en que funcionan sus cuerpos, y ya no pueden perder esos genes para hacerse más simples - se quedan atascados en las vías del tren. (No hay trenes de los que preocuparse en esta metáfora.)

Por ejemplo, los organismos multicelulares raramente vuelven a convertirse en unicelulares.




Si sólo nos centramos en los organismos atrapados en las vías del tren, entonces tenemos una percepción sesgada de la vida que evoluciona en línea recta de simple a compleja, creyendo erróneamente que las formas de vida más antiguas son siempre simples y las más nuevas son complejas. Pero el verdadero camino hacia la complejidad es más tortuoso.

Junto con Peter Holland de la Universidad de Oxford, investigamos cómo la complejidad genética ha evolucionado en los animales. Anteriormente, hemos demostrado que la adición de nuevos genes fue clave para la evolución temprana del reino animal.




La pregunta entonces se convirtió en si ese era el caso durante la evolución posterior de los animales.

El estudio del árbol de la vida


La mayoría de los animales pueden agruparse en grandes linajes evolutivos, las ramas del árbol de la vida muestran cómo los animales vivos de hoy evolucionaron a partir de una serie de antepasados compartidos.



Para responder a nuestra pregunta, estudiamos cada linaje animal para el que una secuencia de genoma estaba disponible públicamente, y muchos linajes no animales para compararlos con ellos.

Un linaje animal es el de los deuteróstomos, que incluye a los humanos y otros vertebrados, así como estrellas de mar o erizos de mar. Otro es el de los ecdisozoos, que comprende los artrópodos (insectos, langostas, arañas, milpiés), y otros animales en muda como los gusanos redondos.




Los vertebrados y los insectos son considerados algunos de los animales más complejos. Finalmente, tenemos un linaje, los lofotrozoos, que incluye animales como los moluscos (caracoles, por ejemplo) o los anélidos (lombrices de tierra), entre muchos otros.

Tomamos esta diversa selección de organismos y miramos a ver cómo se relacionaban en el árbol de la vida y qué genes compartían y no compartían. Si un gen estaba presente en una rama más antigua del árbol y no en una más joven, inferimos que este gen se había perdido.




Si un gen no estaba presente en las ramas más antiguas, sino que aparecía en una rama más joven, entonces lo considerábamos un nuevo gen que se había ganado en la rama más joven.

Los resultados mostraron un número sin precedentes de genes perdidos y ganados, algo nunca antes visto en análisis anteriores. Dos de los principales linajes, los deuteróstomos (incluidos los humanos) y los ecdisozoos (incluidos los insectos), mostraron el mayor número de pérdidas de genes.




Por el contrario, los lofotrozoos muestran un equilibrio entre las novedades y las pérdidas de genes.

Nuestros resultados confirman el cuadro dado por Stephen Jay Gould al mostrar que, a nivel de los genes, la vida animal surgió al salir del pub y dar un gran salto en complejidad.




Pero después del entusiasmo inicial, algunos linajes se acercaron a la taberna perdiendo genes, mientras que otros linajes se acercaron a la vía ganando genes.

Resumen nivel 5
Cita:

Consideramos que este es el resumen perfecto de la evolución, una elección aleatoria inducida por el alcohol entre el bar y la vía del tren. O, como dice el meme de internet, "vete a casa evolución, estás borracho".



Articulo de Jordi Paps, profesor de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad de Bristol, Universidad de Bristol y Cristina Guijarro-Clarke, candidata al doctorado en Evolución, Universidad de Essex.

Este artículo se reedita de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.


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